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Fundamentals in education: lessons from the classics

Debates about education continue; what it means, what is and what is not deemed necessary, and how it should serve society.

Under the Otoom mind model the current implementation of a policy is significant, but even more important are the fundamentals; they influence what follows.

Here then are the introductory remarks to the annual report issued by my old school, the Bundesrealgymnasium in Waidhofen/Thaya for the year 1962/1963. They address the fundamentals of education, the imparting of values we draw upon during our life if we have been fortunate enough to receive them as a gift from our teachers. It is no coincidence they are referenced to the classics, the lack of which has consequences; another example of a system deprived of its base.

First the English translation (which I hope does them justice), then the original text in German.

 

Memories of School
Nat.-Rat Prof. Franz Leisser

When we read, as mature adults, once again the annual reports of the school we attended, then our teachers rise before our inner eye, the lectures in all those different subjects come to life, but interestingly enough, especially all those which could be called the "lost lessons". During those the teacher did not instruct us in dry facts, he gave us a seed of his life's wisdom. Today we can say that many of those seeds were not lost, they grew, they ripened and offered manifold fruit. When we look back at our old school, it does not appear to us as some barracks or a gaol, it is illuminated by a sun which gilds the land of our youth.

What did we read in Plato? "Well may there be many narthex bearers, but few are Bacchae." Those who serve the might of truth, of what is good and beautiful, not out of self-interest or a mere sense of duty, but driven by that Eros which for Plato meant the soul's longing for the world of ideas, those we call inspired. The world needs such enthusiasm. Wherever something magnificent, something true, something lasting had been created, when we follow it to its roots we find it grew from enthusiasm. In the hand of the Baccha the narthex wand beats water out of the rock, in the hand of the narthex bearer it produces no wonders. People prefer the narthex bearer since he grasps at what seems the ideal, yet focuses on the practical side of live and let live. Often, were we not merely those narthex bearers? Did we not believe we had plucked the best and sweetest apples from the tree of life? But do we not see that the fruit we had acquired tastes bitter in the end?

Emperor Marcus offers the beautiful image of a shy rivulet hidden deep in the earth, but never running dry. This spring is in us; once we search it always bubbles forth. Have we forgotten that a draught from such a fountain will give us strength, especially on the driest stretches of our life?

Let us remember the words of Schiller, as we took leave from school: "Onto the ocean the youth sails under a thousand masts-?" The old remain on the shore. How many hopeful wishes lived in our breast! How many we had to bury! How soon did we discover the truth in the words of Goethe, "If you want to remain free, my son, learn what is right and stay humble and never look up!"

Yes, often the path was difficult, yet how wonderful it is to reach the point where the path turns easy, where the effort is no longer a result of a burdensome duty but has become the impassioned practice of an assured competence. Being in the middle of life we know we do not need to tell ourselves this or that superficial asset is essential to our fortune. Hence we have no need to glance up or down.

However, do we drift "quietly, on a rescued vessel" into the harbour? In that case we would have been shipwrecked! Better then to follow old Cato. He too sees life as a sea voyage: he feels as if he saw land and finally approached the harbour, not as failure but as someone who is returning home!

 

Erinnerungen an die Schule
Nat.-Rat Prof. Franz Leisser

Wenn wir als reife Menschen die Jahresberichte der Schule wieder durchlesen, die wir besuchten, stehen unsere Lehrer for unserem geistigen Auge wieder auf, Stunden der verschiedensten Fächer werden lebendig, merkwürdigerweise aber gerade die sogenannten "verlorenen Stunden". In ihnen unterrichtete uns der Lehrer nicht im trockenen Fachwissen, er schenkte uns ein Samenkorn seiner Lebensweisheit. Heute können wir sagen, viele dieser Samenkörner sind nicht verloren gegangen, sie gingen auf, grünten und brachten hunderfältige Frucht. Wenn wir unseren Blick auf unsere alte Schule zurückwenden, so kommt sie uns nicht wie eine Kaserne oder Gefängnis vor, es fällt auf sie ein Strahl jener Sonne, die uns allen unser Jugendland vergoldet.

Was haben wir bei Plato gelesen? "Wohl der Narthexträger sind viele, doch wenige Bakchen." Wer den Mächtigen des Wahren, Guten und Schönen dient, nicht aus Eigennutz oder blossem Pflichtgefühl, sondern getrieben von jenem Eros, der für Plato das Heimweh der Seele nach der Welt der Ideen ist, den nennen wir begeistert. Die Welt braucht solche Begeisterung. Wo immer etwas Grosses, Echtes und Bleibendes geschaffen wurde, finden wir, wenn wir es bis zur Wurzel verfolgen, daß es aus Begeisterung erwuchs. Der Narthex in der Hand des Bakchen schlägt Wasser aus dem Felsen, in der Hand des Narthexträgers vollbringt er keine Wunder. Den Menschen gefällt freilich der Narthexträger besser, weil er am schönen Schein des Ideals festhält, daneben aber die Praktik des Lebens und Lebenlassens versteht. Waren wir nicht auch oft blosse Narthextäger? Glaubten wir nicht so die schönsten und süssesten Äpfel vom Baume des Lebens zu pflücken? Merken wir aber nicht, daß die Früchte schliesslich bitter schmecken, die wir uns eingekauft haben?

Kaiser Marcus bringt das schöne Bild, wie sich die Wasserader scheu im Schoss der Erde verbirgt, dennoch aber nie versiegt. Diese Quelle liegt in uns; wenn wir graben, sprudelt sie immer auf. Haben wir verlernt, uns durch einen Trunk aus dieser Quelle gerade auf den sandigsten Strecken unseres Lebens zu stärken?

Erinnern wir uns noch an das Wort Schillers, als wir Abschied nahmen von der Schule: "In den Ozean schifft mit tausend Masten der Jüngling-?" Die Alten bleiben am Ufer. Wie viele hoffnungsvolle Wünsche lebten in unserer Brust! Wie viele mussten wir begraben! Wie bald lernten wir die Wahrheit von Goethes Wort kennen "Willst du, mein Sohn, frei bleiben, so lerne was Rechtes und halte dich bescheiden und nie blicke nach oben hinauf!"

Ja, schwer war der Weg oft, aber wie schön ist es, den Punkt zu erreichen, wo der Weg leicht wird, wo die Arbeit nicht mehr Erfüllung einer schweren Pflicht ist, sondern lustvolle Ausübung sicheren Könnens. Mitten im heutigen Lebensstandard wissen wir, wir brauchen uns nicht einzubilden, daß wir dieses oder jenes äusserliche Gut zu unserem Glück benötigen. Daher müssen wir nicht nach oben und nach unten schielen.

Treiben wir aber auch "still, auf gerettetem Boot" in den Hafen? Dann hätten wir Schiffbruch erlitten! Da halten wir es lieber mit dem alten Cato. Auch ihm ist das Leben eine Seefahrt: Es ist ihm, als sähe er Land und nahe sich endlich dem Hafen, nicht als Gescheiterter, als Heimkehrender!

11 Dec 2012

 


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